아시아 일부 국가들에게만 영향을 미칠 것으로 생각됐던 코로나바이러스감염증-19 (이하 COVID-19) 이 WHO가 팬데믹 (Pandemic) 을 선언할 정도로 세계 각 지역으로 확산되면서 그에 따른 경제적 파장 역시 세계 각국을 위협하고 있다. 가계의 소득 감소 및 그에 따른 경기둔화 등 개별 국가 단위의 충격을 넘어 미국 연방준비은행의 금리인하 조치에도 불구하고 미국 및 영국을 비롯한 세계 주요 시장의 자본시장에서까지 최악의 폭락이 발생하는 등 그야말로 글로벌 경제 전체를 무너뜨리고 있는 것이다.

이와 같은 전세계적 경제 악화는 필연적으로 이제 글로벌 경제의 한 축으로 성장한 벤처시장 (Venture Market) 에 영향을 미칠 수 밖에 없다. 실제로 세계 최대 벤처시장인 미국에서까지 COVID-19 에 기인한 여러 문제들이 엄청난 속도로 생태계를 위협하고 있다. 그와 같은 전례없는 엄청난 파고에 맞서, 본 컬럼을 통해 필자는 우리나라의 파운더들이 COVID-19 사태에 대해 어떻게 대응해야 하는지에 대해 테크스타즈가 테크스타즈의 스타트업들에 제공하는 조언들 가운데 다섯 가지 내용을 나누고자 한다.

1. 넷번 (Net Burn) 을 관리하라

이번 COVID-19 는 기본적으로 감염병인 탓에 “사람”들이 일을하고 있는 모든 분야에서 엄청난 위험요소로 작용하고 있다. 이는 시장의 침하로부터 직접적인 영향을 받는 항공이나 호텔 등의 여행관련 업체는 물론이고 노동집약적인 제조업과 건설업, 그리고 엔지니어들이 중추적인 소프트웨어 산업에 이르기까지 그야말로 모든 산업분야가 커다란 영향을 받을 수 밖에 없음을 의미한다.

이와 같은 상황에서 스타트업들은 가장 먼저 매출과 지출 사이에서 넷번에 대한 관리를 시작해야만 한다. 이는 그 산업군을 막론하고 현재 발생하고 있는 현금흐름이 지속될 수 있는지를 살피고 그에 대응해 비용에 대한 관리를 시작해야 한다는 것을 의미한다. 내일의 매출이 말 그대로 오늘의 절반으로 떨어질 수도 있기 때문이다. 그리고 그러한 매출의 50% 감소가 단 2일만 발생한다 하더라도 이 스타트업은 단 2일 만에 원래 매출의 75%를 잃어버리게 되는 것이다.

따라서 상대적으로 취약할 수 밖에 없는 재무구조를 가진 스타트업들은 가능한 선제적으로 향후 발생할 수 있는 상황을 가정하고 그에 따른 넷번에 대한 관리를 시작해야만 한다. CEO의 보상삭감에서부터 마케팅 예산의 삭감, 기업 전체에 대한 예산 절감 등 가능한 모든 방안을 동원해야 할 것이다.

* NOTE TO FOUNDERS: 테크스타즈의 매니징 파트너인 마크 솔론 (Mark Solon) 은 이 주제에 대해, “과거의 시장위기 상황에서는 넷번 관리에 있어 구조조정이 그 주된 방법이었던 것이 사실이나 이번 COVID-19 상황에서는 다른 방법을 먼저 강구해야 한다. 만약 이와 같은 상황에서 직원을 내보낸다면 그것은 그 “사람”을 감염병이 창궐한 상황에서 자신과 가족을 돌볼 재무적 능력이 전혀 없는 상황으로 내모는 것에 다름없기 때문”이라 말한다.

2. 자본시장이 급속하게 마를 수 있다는 것에 대비하라

서두에 이야기한 자본시장에서의 경색이 발생했을 때 투자자들은 가장 먼저 자산의 배분을 안전자산 쪽으로 옮기기 시작한다. 이는 벤처시장으로 유입되는 자금이 급격히 줄어들게 될 것임을 의미하는 것이며, 실제로 과거 1990년대 후반의 닷컴버블이나 2000년대 후반의 서브프라임 관련한 시장 경색이 발생했을 때에도 위험자산에 대한 기피현상으로 벤처시장은 급속하게 수축했던 전례가 있다.

그와 같은 수축은 충분한 유동성을 갖지 못한 앤젤투자자들로부터 시작할 것이며, 경색이 계속됨에 따라 점차 LP 들의 유동성이나 자산배분에 영향을 받을 수 밖에 없는 VC 등 모든 투자자들 쪽으로까지 옮겨가게 될 것이다. 문제는 그와 같은 위험자산으로부터의 이탈이 매우 빠른 시간에 – 심지어는 불과 며칠만에도, 이루어질 수 있다는 것이고, 한 번 발생하게 되면 상당한 시간 동안 지속될 수 있다는 것이다.

이는 바로 어제 받은 텀시트 (Term sheet) 가 오늘 취소될 수 있고, 심지어 그 후 한참동안 다른 투자자를 전혀 만날 수 없게 될 수도 있다는 것을 의미한다. 상당 기간 동안 시장의 부침을 경험해 온 필자와 테크스타즈, 그리고 여러 투자자들에게 그와 같은 상황은 전혀 새로운 것이 아니다.

지금과 같이 불확실성이 극대화되어 있고 특히 자본시장에서의 경색이 현실화되고 있는 시점에서 스타트업들은 현재 시장에 있는 자본이 매우 빠르게 말라버릴 수 있다는 것을 이해하고, 자금 조달에 기존보다 상당히 오랜 시간이 소요될 수 있음에 대비한 자금조달 관련 계획을 세워야만 한다.

3. 비즈니스 파트너로부터의 이슈에 대비하라.

국내에서도 발생했던 마스크를 비롯한 여러 제조업 관련 위기 상황에서도 목격했던 것과 같이, 이번 COVID-19 관련한 상황은 매출이나 자금조달 이외에 기업 운영 상 후방에서도 위험요소로 작용할 수 있다.

이는 앞서 이야기했던 것과 같이 이번 사태가 기본적으로 감염병인 것에서 기인하는 것으로, 따라서 그 영향을 받는 모든 밸류체인 상에서 언제든 예기치 못한 상황이 발생할 수 있다는 것을 스타트업들은 가정하고 그에 대응할 수 있는 계획을 수립하고 있어야만 한다. 보다 구체적으로는, 이는 기업이 현재 보유하고 있는 제품의 개발 및 출시 등과 관련한 비즈니스 프로세스가 그 개발업체나 공장 등에서 발생하는 문제로 인해 변경될 수 있으며, 그에 따라 관련 비용 및 소요기간이 예측불가능한 수준으로 증대될 수 있음을 의미하는 것이다.

따라서 모든 스타트업들은 내부적 요인에 대한 관리뿐 아니라 외부적으로 존재하는 비즈니스 프로세스 및 서플라이체인의 지속가능성을 면밀히 관찰하고 관리해야만 한다.

4. 비상시를 대비한 역할 계획을 수립하라

스타트업의 구성원 역시 언제든 COVID-19 에 감염될 수 있다. 문제는, 스타트업의 구성원이 COVID-19 에 감염되면 해당 인원은 상당 기간 동안 격리될 수 있고, 개개인이 기업의 운영에 가지는 비중이 상대적으로 큰 스타트업의 특성에 따라 그로부터 해당 기업의 운영이 심각하게 저해될 수 있다는 것이다. 그러므로 기업으로서 스타트업은 그 사업연속성의 담보를 위해 구성원의 건강 유지를 위한 방역 계획은 물론이고 특히 구성원의 건강 상 문제가 발생했을 때에 대처하기 위한 구성원 간 역할 변경 및 수행에 대한 계획을 보유하고 있어야만 한다.

이와 같은 비상계획은 스타트업의 경영진이 질병으로 인해 공석이 되었을 때 보고 체계의 변화, 의사결정흐름의 변화, 업무 분장의 변화, 제품 개발 인력의 대체 계획 등 각 기업이 처한 고유한 상황에 맞추어 다양한 상황에 대해 가능한 구체적으로 수립되어야 할 것이다.

5. 캄 리더 (Calm Leader) 가 되라

회사가 크던 작던, 이미 몇 번의 투자를 받았던 아니면 이제 막 시드를 레이즈 하고 있던 모든 스타트업의 파운더들이 기억해야 하는 것은 이미 그들은 그 조직의 리더라는 것이다. 리더로서 파운더들은 그 팀이 2 명, 10 명, 혹은 수만 명이던 그 팀에 엄청난 영향을 미친다. 이처럼 예측하지 못했던, 게다가 생명까지도 위협할 수 있는 상황에서라면, 그리고 그 팀이 아직 충분히 성숙하지 못한 초기의 기업이라면 그 리더의 자세와 대응은 팀에 그 어느 것보다도 큰 영향을 미치게 된다.

테크스타즈 보울더 액셀러레이터 (Techstars Boulder Accelerator) 의 매니징 디렉터인 내티 졸라 (Natty Zola) 는 이에 대해, “캄 리더로서 파운더들은 자신들 스스로가 먼저 안전하다 느낄 수 있을 때에야 팀 전체가 안전하다고 느낄 수 있다는 것을 이해하고, 팀 내의 공포와 스트레스를 줄여주면서 차분한 성장 (Calm Growth) 을 할 수 있도록 이끌어가야 한다”고 말한다.

졸라가 말한 것 처럼 지금과 같은 COVID-19 와 관련한 일련의 상황에서 스타트업의 파운더들은 오히려 모든 상황을 차분히 살펴보고 우리가 알고 있는 것과 알지 못하는 것, 그리고 대응할 수 있는 것과 대응할 수 없는 것을 구분할 수 있어야 할 것이다. 그리고 그를 통해 파운더들은 우리가 알고 있는 것과 대응할 수 있는 것에 차분히 집중하면서 그 이외의 것들의 영향을 최소화할 수 있을 것이다.

컬럼를 마치며

앞으로 결코 짧지 않은 기간 동안 쉽지 않은 상황이 계속될 것으로 예상하는 것이 암울하지만 냉정하고 정확한 상황판단일 것이다. 그리고 지금으로서는 누구도 그런 암울한 상황이 어떤 모습으로 언제까지 지속될지 예측할 수 없는 것이 현실이다. 따라서 현재 상황에서 파운더들은 모든 것을 가능한 보수적으로 생각하며 다양한 경우에 대응하기 위한 계획을 세워야만 한다.

긍정적인 것은 한국의 경우 정부가 지난 10여 년 간 생태계의 형성과 강화에 상당한 관심을 기울여오고 있다는 것이며 그 연장선에서 올해에도 지속되고 있는 여러 노력이 프라이빗 섹터에서의 반응과는 달리 훨씬 더 예측가능하다는 것이며, 따라서 이번 상황이 생태계에 미칠 영향이 적어도 몇몇 분야에서는 상대적으로 둔해질 수 있다는 것이다. 아울러 테크스타즈를 비롯한 여러 국내외 투자사들이 과거의 힘든 시간에도 불구하고 스타트업들이 그것을 이겨내는데 함께 한 경험을 가지고 있으며, 그런 경험을 활용해 이번의 위협으로부터 생태계를 지킬 수 있도록 고민하고 있다는 것도 이 기회를 빌어 이야기하고 싶다.

이번 COVID-19 와 관련하여 발생한 여러 상황은 누구도 예측하지 못했고 따라서 누구도 대비하고 있지 못했던 것이다. 그러한 상황에서 두려움과 혼란, 그리고 갈등 같은 부정적 반응들은 자기 보호를 위한 인간의 기본 본능일 것이다. 그와 같은 본능의 발현 욕구에도 불구하고 그러나 이번 상황으로부터 회사와 또 주변의 소중한 이들, 그리고 자신을 보호하기 위해 정말 필요한 것은 팀으로서, 커뮤니티로서, 그리고 생태계로서 함께 힘을 모으고 함께 응원하는 것이다. 이 상황이 끝나는 순간까지 모두가 동지로서, 또 동료로서 함께 이겨낼 수 있기를 희망한다.

[본 컬럼은 편집을 거쳐 이코노미 조선에 게재되었습니다]